Истребитель ЯК-17 был разработан ОКБ А.С. Яковлева вскоре после войны — в 1947 г. В это время перед ведущими конструкторскими бюро Советского Союза была поставлена задача создания реактивного истребителя, отвечающий требованиям нового времени.

Первые экспериментальные модели были оснащены авиационными реактивными двигателями РД-10 и РД-20. Скорость, которую они могли развивать, была не очень высокой, тем не менее, эти самолеты были вполне пригодны для ведения воздушного боя.

Одним из истребителей этой серии был ЯК-17, сохранивший форму и габариты своего непосредственного предшественника — ЯК-15. При этом конструкторы нашли ряд новых решений — например, шасси с носовым колесом, значительно облегчившее посадку и взлет самолета. Чтобы разместить это шасси, была изменена корневая часть крыла. Пространство между его лонжеронами было освобождено, для чего пришлось переместить топливные баки. Они были установлены под концами крыльев. Также было проведено усиление отдельных элементов конструкции.

Хотя в результате масса самолета несколько увеличилась, схема (в частности, расположение шасси) была признана перспективной, и новый истребитель начал производиться серийно.

Вооружение его состояло из двух пушек 23-го калибра, максимальная скорость равнялась 751 км/ч, размах крыльев — более 9 м.